Ben Kowalewicz van Billy Talent

door Laura Antonelli

"Mijn dag was op een goede manier raar", zegt Ben Kowalewicz, de zanger van de Canadese punkrockband Billy Talent.

Het is 16 juli, anderhalf uur voordat ze het podium betreden in het Rogers Centre in Toronto om zich open te stellen voor Guns N' Roses. De 40-jarige is zichtbaar duizelig over de monumentale gebeurtenis en is in een reflectieve bui. Hij wijst op hoe ver vier tieners zijn gekomen die de eerste 10 jaar van hun carrière in een van de kelders van hun ouders in Mississauga, Ontario hebben geoefend. "Vroeger maakten we een grapje als we langs het Rogers Center reden en zeiden: 'Op een dag gaan we daar spelen.' Nu om hier te spelen, en vooral als opening voor zo'n baanbrekende band als Guns N' Roses, is het in veel opzichten behoorlijk surrealistisch."

Het is ook een bewijs van wat er kan gebeuren als je besluit je leven te wijden aan rock-'n-roll. Het is iets dat Billy Talent (ook bestaande uit Ian D'Sa, Jon Gallant en Aaron Solowoniuk) nooit als vanzelfsprekend heeft beschouwd door vaak hun stem te gebruiken om serieuze onderwerpen in hun liedjes te bespreken. Rock heeft tegenwoordig misschien moeite om zijn waarde te vinden in de reguliere muziek, maar ze geloven nog steeds dat het een positief verschil kan maken in de wereld. Het is iets dat ze aankaarten in hun tweede single "Louder than the DJ" van hun binnenkort uit te brengen vijfde album, Afraid of Heights , wanneer Kowalewicz dringend zingt: "'Cause revolution starts on the mic, strike three akkoorden die snijden als een mes."

In dit gesprek vertelt Kowalewicz hoe de sombere staat van de samenleving het lyrische thema angst door het hele album heeft beïnvloed. Hij onthult ook de betekenis achter sommige van hun klassieke liedjes en legt uit waarom het belangrijk is dat iemand zijn muzikale passies en dromen volgt.
Laura Antonelli (orionensemble.net): Hoe werkt de schrijfdynamiek binnen de band?

Ben Kowalewicz: Het is een vrij simpele dynamiek in die zin dat Ian [D'Sa] in alle opzichten onze belangrijkste songwriter is. En naarmate de band vorderde, is zijn rol op een goede manier dominanter geworden. Dat woord is nogal grof, maar niet in die negatieve connotatie.

Het mooie van Ian is niet alleen dat hij een geweldige gitarist is, wat ik fenomenaal vind, maar hij is ook een geweldige songwriter. Hij wordt nu ook producer omdat hij onze laatste tweeënhalf platen voor ons heeft gemaakt. Het is dus mooi en cool om te zien dat iemand zijn visie helemaal kan volgen.

Wat ik daarmee bedoel, is dat hij de nummers mag maken, we gaan eraan werken en iedereen voegt er zijn eigen kleine dingen aan toe, en dan mag hij het sonisch vastleggen zoals hij dat wil, wat iets moois is - ik denk hij is zo goed in die rol gevallen. Ik ben trots op hem en op alles wat hij op deze plaat heeft bereikt.

orionensemble.net: Laten we het hebben over de nieuwe plaat, Afraid of Heights . Het toont tekstueel veel strijd en problemen die tegenwoordig in de samenleving aanwezig zijn. Kun je uitleggen wat het thema ervan inspireerde?

Ben: Nou, er is het nummer "Afraid of Heights", dat toen ook de titel van het album werd. De reden waarom, terwijl Ian en ik aan de nummers werkten, waren we op een dag aan het praten en merkten dat er een algemeen thema door de hele plaat was van angst: onze angst voor vooruitgang als mensen, onze angst voor onze relatie met de aarde, binnen onze gemeenschappen, in ons als politiek onderdeel van deze planeet. Angst voor vooruitgang zou volgens mij de term zijn, en wat we daarmee bedoelen is dat het momenteel een turbulente tijd op aarde is. Mijn god, alleen al de afgelopen drie weken... is het soms heel moeilijk om vertrouwen te hebben in de mensheid.

Het ding met deze plaat is dat we veel van die verschillende kwesties van politiek en de Trumps van de wereld en wapenwetten en milieurampen aanpakken, dus ik denk dat het algemene ding dat we willen dat mensen weglopen van deze plaat is dat er hoop is . Met liefde, mededogen, tolerantie en luisteren zullen we hopelijk als soort en wezen op deze planeet vooruitgang boeken en zal iedereen er aan de andere kant beter uitkomen.

Het is moeilijk om dat volledig te bevatten als er zoveel verdriet en zoveel verdriet is, maar we moeten gewoon stoppen en opnieuw configureren omdat de manier waarop we nu gaan geen fijne plek is om te zijn, maar ik heb er vertrouwen in dat we zullen overwin het.

orionensemble.net: En het is niets nieuws om moeilijke onderwerpen in je songteksten aan te pakken. Je hebt in het verleden geschreven over zelfmoord, kindermisbruik en drugsmisbruik. Waarom denk je dat zulke donkere onderwerpen zo resoneren met de band?

Ben: [Lange pauze] Ik weet het niet [lacht]. We hebben altijd geschreven over dingen die op dat moment voor ons relevant waren. Ik weet niet waarom.

Wanneer de muziek wordt geschreven, schrijven we altijd de tekst als laatste, dus het nummer is al klaar en vaak presenteren de nummers het thema alleen door de manier waarop ze klinken of de manier waarop ze voelen of de beelden die ze bieden. sonisch zonder enige vorm van songtekst. Dus wat de sfeer van het nummer ook is, we proberen de songtekst aan te passen aan die sfeer - als een nummer vrolijk is, zal de tekst meestal ook vrolijk zijn.

Een nummer als "Devil in a Midnight Mass" heeft in het begin die gekke vervormde gitaarriff. Het was donker en kwaadaardig, dus zo kwam dat nummer tot stand. Het is in veel opzichten ironisch, want die film Spotlight die net uitkwam ging over waar we het tien jaar geleden over hadden, en ik vind het geweldig dat ze het op grote schaal hebben blootgelegd. Het was ook een goede film.

Maar het lied, het zoekt zijn stem en we proberen het gewoon te vinden.

orionensemble.net: Je noemde al de eerste single van het nieuwe album, "Afraid of Heights". Wat is het verhaal daarachter en hoe kwam de band op het concept daarvoor?

Ben: Nou, dat nummer is eigenlijk weer helemaal Ian. Hij en ik werkten samen aan enkele verzen, maar hij had de refreinen. Het gaat over een relatie, of het nu je partner is, en een persoon is bang om het naar een hoger niveau te tillen en bang om zich te binden. Het gebeurt veel in relaties, niet alleen met uw geliefde of uw significante ander, maar ook met uw gezin. Je probeert je ouders iets te leren van: "Hé! Recycling is best cool!" Sommige mensen zijn net als, "Nee!" Niet mijn ouders, ze zijn allebei geweldig met dat soort dingen, maar je krijgt de referentie.

Dus dat was een van de eerste nummers die tekstueel werd gedaan en daarna vulde al het andere zich eromheen.

orionensemble.net: "Louder than the DJ" lijkt te praten over de grimmige staat van muziek en specifiek het belang van rock and roll en hoe het de kracht heeft om het te redden. Kun je uitleggen wat die persoon motiveerde?

Ben: Nou, ik denk dat het ironisch is. Het is geen slak. Ik denk op een brutale manier, want we zijn een beetje brutaal dat het een beetje slakken is, maar dat is het niet . We zijn bevriend met een aantal gerenommeerde dj's in de wereld en ik hou van hiphop. Daar luister ik het meest naar in mijn leven en dat heb ik altijd gedaan, dus het is niet tegen de dj's.

Maar het is min of meer gewoon zeggen dat rock-'n-roll belangrijk is en ons leven heeft gered. Toen we kinderen waren, herinner ik me dat ik naar bands als Rage Against the Machine ging. Ik herinner me dat ik 15 of 16 jaar oud was om ze te zien spelen en gewoon een openbaring had van: "Dat is wat ik wil doen. Ik moet dat doen!" Als we niet naar al deze shows zouden gaan en andere bands ontmoeten en een community beginnen, dan zouden we hier niet zijn.

Ik denk ook dat het belangrijk is om op te merken dat voor iedereen die een gitaar wil oppakken of achter een drumstel wil zitten of de moed heeft om achter een microfoon te gaan staan, dat moet volgen, want je weet het niet. Ik bedoel, verdomme, sorry voor mijn taalgebruik, maar dit is het perfecte voorbeeld. We zijn gewoon een stel kinderen uit Mississauga [Ontario] die de eerste 10 jaar van ons leven in de kelder van Ian's moeder en vader zouden spelen en nu stellen we ons open voor Guns N' Roses in de SkyDome.

orionensemble.net: Het is geschikt voor vanavond.

Ben: Het is gepast voor vanavond. Dus ik denk dat we wilden uitdrukken dat het niet alleen je leven kan veranderen, maar ook dat van veel andere mensen.

Maar iemand stuurde me onlangs een tweet waarin stond: "Nou, je weet duidelijk niet hoe inclusief de clubcultuur is." Nogmaals, we zeggen niet [verwaand]: "Ze zuigen! Wij zijn de beste!" Alleen dansmuziek en de EDM-cultuur zijn de laatste jaren erg populair geworden en rockmuziek neemt af. We zeggen alleen maar: "Hé! Rock is ook nog steeds belangrijk." Maar in die zin is het zeker geen smet op iemand, want we geloven in liefde en acceptatie en waar je ook naar luistert is geweldig, maar we willen er gewoon voor zorgen dat onze rock-'n-roll-broeders vertegenwoordigd zijn.

orionensemble.net: Wat is het verhaal dat zich afspeelt in "Rabbit Down the Hole"?

Ben: Dat nummer is weer een Ian-special. Het is min of meer geschreven over religie of verslaving. Soms raken mensen zo verblind door dit ding dat ze hun zelfgevoel verliezen. Hoe verder ze erin gaan, hoe meer ze verliezen. Ik zeg niet dat dat met alle religies zo is, maar ik zeg het fanatieke soort mensen dat zich verbergt. Met een verslaving is het niet eens uit vrije wil, maar je verliest de plot. Je raakt zo ver weg van waar je was dat je daar blijft staan ​​en denkt: "Waar ben ik nu?"

Het is een lang lied. Het neemt je mee op reis en bouwt je op en je raakt er eigenlijk een beetje in verdwaald. Dus teruggaand naar wat ik eerder zei, het is waar de tekst en de melodie overeenkomen met de sfeer met wat het nummer zei. Het werkt allemaal samen.

Ik hou van dat nummer omdat het iets anders is en iets dat we nog nooit eerder in die hoedanigheid hebben gedaan. Het is echt leuk om te spelen. We hebben de laatste tijd net geoefend met het spelen van dat nummer en toen we daar waren, was het van, "Woohoo!" Ogen dicht zingen - dan weet je dat je in de mode bent.

orionensemble.net: daar hou ik van. Kun je beschrijven wat er gebeurt in het nummer "Horses & Chariots"?

Ben: "Horses & Chariots," het is weer een geweldig nummer op de plaat, waarvan ik denk dat het eruit springt. Het doet me denken aan een soort sfeer van Muse meets Depeche Mode.

Het interessante aan dat nummer is dat er een synthpad doorheen loopt, zoals [het imiteren van de beat], "Dum-ding-dum-ding-dum-dum-ding." Het lied heeft een galop, toch? Dus [hand op been slaan om galopperend geluid te imiteren], "Dum-ding-dum-ding-dum-dum-ding-dum-ding", dus je stelt je een western voor. Als een man die op een paard rijdt, toch? Dus paarden en strijdwagens, daar leent het zich allemaal voor.

Ik hou van dat nummer, niet alleen vanwege het synthgedeelte, de groove en de beat, maar ik vind het gewoon opvallen. Het heeft gewoon iets slims. Muzikaal en tekstueel is het opbeurend en heeft het bijna Hollywood-crescendo's.

orionensemble.net: Ja, het is filmisch.

Ben: Het is heel filmisch. Dat is een geweldig woord. Ik vind die leuk. Ik ga dat van je stelen. Het is filmisch op veel verschillende manieren en het is opbeurend. Ik ben trots op die.

orionensemble.net: wat inspireerde oorspronkelijk "Try Honesty" en wat zijn je gevoelens voor dat nummer nu je het al zo lang bij je hebt?

Ben: Wauw, het is moeilijk voor mij om het me zelfs maar te herinneren. Ik herinner me dat ik de versregels schreef. Ik weet niet eens echt waar ik het over had, behalve gewoon worstelen. Zoals: "Ik struikelde, ik viel naakt neer."

Elke keer dat je vooruit probeert te komen, gebeurt er iets stoms. De refreinregel, het "vergeef me vader, waarom zou je de moeite nemen", ik herinner me dat Ian de [zingt], "Probeer eerlijkheid, probeer eerlijkheid," en ik vulde gewoon de gaten op. Dat nummer is min of meer als: "Nou, alles wat ik doe, niets gaat naar mijn zin." Dus je zou kunnen proberen om vergiffenis te vragen aan de Heer hierboven, maar doe niet eens de moeite, want alles is klote, dus dat is ook klote. Maar dan heeft het aan het einde een soort hoopvolle reprise.
Toen de band nog maar vier middelbare scholieren was, speelden ze onder de naam Pezz, maar in 1999 dreigde een Amerikaanse groep met dezelfde naam hen aan te klagen. Geïnspireerd door gitarist Billy Tallent in de Michael Turner-roman Hard Core Logo (later omgezet in een mockumentary door Noel Baker en Bruce McDonald), veranderden ze uiteindelijk hun naam in Billy Talent.
Het is moeilijk om mezelf terug te plaatsen omdat dat nummer waarschijnlijk, ik weet het niet, 15 of 16 jaar oud is. Maar ik zal zeggen dat we het elke show hebben gespeeld die we ooit hebben gespeeld sinds we de naam veranderden in Billy Talent. We spelen het elke keer. Dus ik denk dat het een beetje synoniem is geworden met de band.

orionensemble.net: Wat herinner je je van het schrijven van "Fallen Leaves" van Billy Talent II ?

Ben: Ik herinner me dat Ian en ik aan dat nummer werkten in Vancouver, waar we de plaat destijds aan het opnemen waren. Ze hadden deze bladeren zelfs in de trottoirs geëtst. Ze zijn echt cool en bijna als een wandtapijt op de trottoirs. We waren aan het opnemen in Gastown in Hastings. Het had een heel, heel erg en zichtbaar heroïneprobleem. We kwamen erachter dat een paar vrienden van ons die daar wonen uiteindelijk erg verslaafd raakten aan dat spul, dus schreven we dat lied over onze vrienden en hun worstelingen. Gelukkig waren ze in orde en kwamen ze eruit en maakten ze zichzelf schoon en veranderden hun leven, wat geweldig is. Maar destijds schreven we het over onze vrienden die daarheen gingen en gewoon verdwaald waren in de betoverde wereld die nergens toe leidt.

De "gevallen bladeren op de grond" waren omdat veel mensen die op de stoep stonden de gevallen bladeren waren. Het waren letterlijk deze dingen. Dat weten niet veel mensen.

De drummer van Billy Talent, Aaron Solowoniuk, leeft al meer dan 15 jaar met multiple sclerose. In 2006 maakte hij zijn diagnose openbaar door een brief aan hun fans te schrijven en begon hij zijn liefdadigheidsinstelling FUMS (Fuck You Multiple Sclerosis). Tijdens het opnemen van hun vierde album Dead Silence in 2011 moest Solowoniuk een openhartoperatie ondergaan. De band was geschokt door het evenement en besloot dat het nummer "Don't Count on the Wicked" tekstueel zou moeten verschuiven met de FUMS-slogan, "Turn Anger Into Hope".

MS heeft Solowoniuk er nooit van weerhouden om op te nemen en op te treden, maar in januari 2016 kondigde hij via een videoboodschap aan dat hij al zeven maanden te maken had met een terugval en niet zou drummen op het nieuwe album van Billy Talent, Afraid of Heights . Hoewel de band bereid was zo lang als nodig was te wachten tot Solowoniuk erop kon spelen, stond hij erop dat ze zonder hem verder zouden gaan. Dus met zijn zegen riepen ze de hulp in van hun oude vriend, Jordan Hastings van Alexisonfire, die op de plaat speelt en ook invalt tijdens shows totdat Solowoniuk klaar is om weer achter de kit te zitten.

orionensemble.net: Wat kun je je herinneren over het maken van "Don't Count on the Wicked" van Dead Silence ?

Ben: Oh, shit [lacht]. Die moet ik overslaan. Ik kan me niet echt herinneren hoe dat nummer allemaal tot stand kwam. Ik weet dat veel van de bedoeling was: "zet woede om in hoop", wat de FUMS-slogan van Aaron is. Maar ik kan me niet echt de volledige motivatie erachter herinneren, om eerlijk te zijn. Sorry [lacht].

orionensemble.net: Dat is goed. Vind je dat nummer nu specialer met alles wat er met Aaron is gebeurd?

Ben: We hebben dat nummer nog nooit live gespeeld. Het is een cool albumnummer, maar we spelen het niet echt live, dus die connectie heb ik er niet mee. We spelen "This Is How It Goes", het eerste nummer van onze eerste plaat die over Aaron is geschreven.

Maar ik denk veel aan hem. Hij hing hier gewoon de hele dag rond, maar het is raar als hij niet achter je op de drums zit. Dus ik denk niet dat er maar één nummer is dat me aan hem doet denken. Deze nieuwe plaat, natuurlijk, omdat hij er niet op speelde, heeft de hele plaat dat gevoel van strijd en hem missen. Maar er is niet één nummer in het bijzonder waarvan ik [liefdevol] zou zeggen: "Dat is ons lied!" Als hij hier was, zou ik hem slaan [lacht].

orionensemble.net: Is er een nummer uit de hele discografie van de band waar je bijzonder dol op bent en waarvan je zou willen dat het meer aandacht van mensen zou krijgen?

Ben: Ja, er is een hele hoop. "Pins and Needles" van onze tweede plaat is een van mijn favoriete nummers van ons. Mensen vinden het leuk, maar het kwam nooit in de ether en op het volgende niveau. "White Sparrows" is een prachtig nummer van onze derde plaat. Van onze laatste plaat, een nummer genaamd "Cure for the Enemy", waarvan ik denk dat het absoluut geweldig is en ik vind het geweldig, en mensen houden van dat nummer.

We hadden deze grote vergadering. Nou, geen vergadering, we waren aan het chillen, maar we waren aan het praten over welke nummers we aan de set zouden gaan toevoegen, dus we vroegen de fans: "Welke nummers wil je dat we spelen?" Omdat we hier kunnen zitten speculeren, maar vertel het ons gewoon. En dat waren de nummers die mensen wilden horen - al onze lange, mid-tempo-achtige nummers. Dus nummers als 'Cure for the Enemy', 'Swallowed Up by the Ocean' en 'White Sparrows'. Ik denk dat we bij onze volgende headline-tour gaan proberen om ervoor te zorgen dat we dat soort nummers opnemen. Speel ze misschien niet allemaal elke avond, maar speel er om de nacht een paar.

orionensemble.net: van al je deuntjes, welke is volgens jou tekstueel het meest verkeerd begrepen?

Ben: Oh god. Dat is een goede vraag. Ik weet het niet. [Lange pauze] Dat is een goede vraag. [Lange pauze] Ik weet het niet.

Nou, ik zou je een grappig zijverhaal kunnen vertellen. Dus een vriend van mijn zwager - ik ga zijn naam niet noemen omdat hij me verdomme zal vermoorden, maar een heel aardige vent - ik herinner me dat hij naar me toe kwam toen onze tweede plaat uitkwam en was als [opgewonden], "Man, dat nummer 'Devil in a Midnight Mass', dat is mijn jam , man!" Ik heb zoiets van, "Oh, vind je die leuk?" en hij zegt: "Ja! Dat is geweldig!" Ik heb zoiets van, "Oh, dank je!" Hij is als [zingt opgewonden], "'Vrijdagavond voor de rest van mijn leven!' Daar heb ik wat aan, man!"

Hij dacht dat het in het weekend uit zou gaan, zo van: "Vrijdagavond voor de rest van mijn leven." [De eigenlijke tekst is: "Stille nacht voor de rest van mijn leven."]

Ik heb zoiets van: "Het gaat over priesters die kinderen molesteren, dus misschien is dat niet jouw 'jam'." [Lacht]

orionensemble.net: [Lacht] Zijn er nummers waarvan de betekenis ervan voor jou is veranderd sinds ze voor het eerst werden geschreven?

Ben: Dit zijn goede vragen. Ja. Ik ben een grote fan van Eddie Vedder. Hij is een lieve kerel. Ik heb de kans gehad hem te ontmoeten.

orionensemble.net: Sorry, even een kanttekening [omdat Pearl Jam ook een van mijn favoriete bands is], is hij persoonlijk aardig?

Ben: Oh, hij was lief. Hij was absoluut heerlijk. Het is een lang verhaal, maar we hebben uiteindelijk onze derde plaat gemaakt met Brendan O'Brien, die de meerderheid van Pearl Jam's platen produceerde. Brendan ging vlak achter ons aan om Backspacer op te nemen. Net toen hij klaar was met ons, ging hij met Pearl Jam. Ik denk dat hij Ed wat liedjes speelde en hem en de jongens vertelde over mijn affiniteit en respect voor hen. Eddie schreef me uiteindelijk deze mooie handgeschreven brief en stuurde hem naar mijn huis met een paar aanstekers en wat dingen, dus dat is het soort man dat hij is.

Maar ik herinner me dat Ed in een interview zei dat soms als hij naar liedjes uit het verleden luistert, het nu net berichten in een fles zijn voor zijn huidige zelf. Dus je gaat een beetje van "Oh, ja!" Het zijn deze poorten naar jou en ineens word je teruggevoerd naar die tijd. Je wordt teruggevoerd naar die dingen.

Ik denk dat, omdat we over veel verschillende onderwerpen hebben geschreven, ik altijd tevreden ben met wat we zeggen. Ik ben er trots op dat we een stem hebben. Ik ben er trots op dat we onze mening uitspreken. Ik ben er trots op dat we opstaan ​​en dingen zeggen die misschien een beetje uitdagend zijn.

Mensen zijn het misschien niet met ons eens, maar uiteindelijk is onze boodschap er een waar je niet tegen kunt: het is liefde en acceptatie en tolerantie en vrede en proberen de beste versie van onszelf te zijn die we kunnen zijn terwijl we het veranderen verdomd luid en zingend je hersens uit. Het lijkt veel op bands als Pearl Jam en jongens als Ed. Ze doen hetzelfde. Ze hebben hun hele carrière altijd hetzelfde gedaan. Ze hebben gepraat over moeilijke dingen en hadden misschien meningen die niet populair waren, maar ze hadden de moed om het te doen. Ik denk dat dat is wat rock-'n-rollmuziek biedt. Ik las onlangs een interessant citaat van Tom Morello. Hij zei: "Gevaarlijke tijden vragen om gevaarlijke liedjes." Ik dacht: "Dat vind ik leuk."

21 juli 2016.
Afraid of Heights komt uit op 29 juli. Pre-order het album en kom meer te weten over Billy Talent door naar billytalent.com te gaan .
Foto's: Dustin Rabin

Meer songwriter-interviews

Opmerkingen: 2

  • Chris Brian Tegner uit Chicagoland Ik kreeg een nieuwe waardering voor Alex' songwriting en speelvaardigheid terwijl ik dagen doorbracht om dit nummer te leren spelen en zingen. Dit is een hoge lat die hij legt - het onderscheidt AM zeker van andere artiesten. Hij is een soort van buiten de doos.
  • Aude uit Frankrijk Bedankt voor dit interview! Het is zo geweldig om Ben in details te zien praten over zulke geweldige nummers !!