Phil Ochs

door Bruce Pollock

Via zijn archief van interviews met songwritinglegendes vertelt de bekende muziekjournalist Bruce Pollock hun verhalen in hun eigen woorden. Dit is ontleend aan zijn interview in 1974 met Phil Ochs.

Hoewel zijn leven in 1976 eindigde in een waas van drugs en alcohol en depressief gedrag, was Phil Ochs opmerkelijk overtuigend over zichzelf en zijn carrière toen ik hem in 1974 sprak.

"Van 1961 tot 1966 was het voor mij gemakkelijk om liedjes te schrijven en daarna werd het steeds moeilijker", zei hij. "Het kan alcohol zijn; het kan de verslechtering zijn van de politiek waar ik bij betrokken was. Het zou een algemene verslechtering van het land kunnen zijn. Kortom, ik en het land gingen tegelijkertijd achteruit en dat is waarschijnlijk de reden waarom het niet meer kwam.

"Een deel van het probleem was dat er nooit een patroon in mijn schrijven zat. Het punt van discipline is om je eigen patroon te creëren zodat je kunt schrijven, en dat heb ik niet gedaan. Ik maak altijd plannen om dat te doen. Ik ben nu 33 en misschien slaag ik wel of niet. Maar sinds de late jaren '60 is dat constant in mijn gedachten - discipline, training, het voor elkaar krijgen, je act opruimen. Ik ben er nog niet in geslaagd om het te doen, maar de impuls is zo sterk als altijd. Tot mijn sterfdag zal ik altijd denken aan het volgende mogelijke nummer, ook al is het 20 jaar vanaf nu. Ik zal nooit de bewuste beslissing nemen om te stoppen met schrijven.'

Toen hij in Greenwich Village aankwam, was het volgende mogelijke nummer meestal ongeveer vijf minuten verwijderd, wachtend op de volgende sociale of politieke crisis. Elke maand stonden tijdens de Sunday Songwriters Workshop in de Village Gate een menigte aanstaande fans in de rij om te wachten op een nieuwe batch originelen van Ochs, en elke maand verscheen er een nieuwe editie van onmiddellijke analyse van actuele gebeurtenissen in songvorm van hem.

"Dit was de periode waarin volksmuziek in opkomst was, toen John Kennedy net was binnengekomen en Fidel Castro net was binnengekomen. Die krachten namen me gewoon over. Ik bedoel, Kennedy zorgde ervoor dat ik oppervlakkig geïnteresseerd raakte in politiek, en Castro kreeg me in serieuze politiek, socialisme en anti-imperialisme. Hij werd de leraar van het anti-imperialisme van die tijd door te overleven. En tegelijkertijd begon ik liedjes te schrijven. Ik zal nooit weten waarom, maar ze kwamen uit. Mijn eerste reguliere nummer heette 'The Ballad of the Cuban Invasion'. Die vroege liedjes waren allemaal politiek van aard, over Freedom Riders, Billy Sol Estes, de AMA. Ze kwamen net uit, geen inspanning, geen inspanning, absoluut geen training, gewoon knallende liedjes - de een na de ander, en het duurde van 1961 tot 1970."

Ochs begon zijn songwritingcarrière in de gevangenis. "Ik was in Florida en werd gearresteerd wegens landloperij. Ik heb 15 dagen in de gevangenis doorgebracht en ergens in de loop van die 15 dagen besloot ik schrijver te worden. Mijn eerste gedachte was journalistiek. Ik had twee jaar op de universiteit gezeten en ik had geen hoofdvak, dus in een flits besloot ik - ik word schrijver en ik ga journalistiek studeren. Op school [Ohio State] was mijn kamergenoot Jim Glover van Jim en Jean. Hij gaf me een paar gitaarakkoorden en die week schreef ik een nummer. Het was de impuls van de journalistiek, weet je, je moet dat verhaal erin krijgen. De verliefdheid op volksmuziek en jaren '50 rock, de nieuwheid van politiek... allemaal versmolten in mijn eerste liedjes. Op school had ik mijn eigen krant genaamd The Word , wat een zeer radicale krant was, en daar zag ik de fundamentele zwakte van de journalistiek. Ik had een redactioneel gezegde, op het hoogtepunt van de anti-Castro hysterie, dat Fidel Castro misschien wel de grootste man is die deze eeuw op het westelijk halfrond heeft voortgebracht. En dit veroorzaakte een gigantische storm, en ik werd afgevoerd politieke verhalen in de plaatselijke krant. Dus ik zag hoe bureaucratie mensen censureert. Tegelijkertijd ging ik naar een bijeenkomst van de journalistiekbroederschap waar ik dezelfde mensen zag die me ontsloegen en een eed van trouw aan de waarheid zworen. Ik had een van mijn eerste impulsen tot moord, die ik nog steeds niet ben kwijtgeraakt.

"Ik zou de liedjes meteen voor Jim zingen. Ik zong zes maanden met hem in een groep genaamd de Sundowners. Soort van Bud en Travis-dingen, vroege Seals en Crofts. Hij hield van de liedjes. Nadat we allebei met school waren gestopt, gingen we uit elkaar Ik kreeg een baan in een club genaamd Faragher's in Cleveland, wat een goede training was, aangezien ik pas een half jaar speelde. Om met nieuwe nummers naar buiten te gaan op een moment dat nieuwe nummers niet in de mode waren, vóór Dylan het toneel was betreden, was een zeer zware ervaring. Ik deed het voorprogramma voor veel echt goede mensen zoals Judy Henske, de Smothers Brothers. Bob Gibson had muzikaal een grote invloed op mij. Dus ik kreeg al snel de professionaliteit op het podium. Ik deed mijn vroege politieke liedjes en een paar, laten we zeggen, Kingston Trio-dingen erbij.

"Iedereen zei: ga naar New York en ik dacht, nou, New York is het hol van de tijger, ik kan het niet opnemen tegen die profs. Maar ik ging naar New York en ontmoette meteen Dylan en ik zei: 'Oh mijn God , dit is de man!' Zodra ik hem zijn eerste nummer hoorde zingen, flipte ik. En natuurlijk waren er ook nog een goede 10 of 15 andere mensen die liedjes schreven. In die tijd was songwriting nog uit de mode. Ik bedoel, het was nog steeds de euforie van etnische folk of commerciële folk. Folk wordt gedefinieerd door leeftijd, songwriting wordt gedefinieerd als voorwendsel. Je kunt geen volkslied schrijven, dat argument. Je kunt het niet gebruiken voor propaganda. Je kunt volksmuziek niet gebruiken voor politiek was ook een bijzaak. De doorbraak was Newport '63, met de Freedom Singers, Dylan, Baez, de songwriter's workshop, waar het ineens 'the thing' werd. Het bewoog zich in één weekend van de achtergrond naar de voorgrond.

"Daarna kreeg ik een album en ik was volledig productief; ik was de hele tijd aan het schrijven. Al snel gevolgd door een ander album, gevolgd door een concert. Mijn gedachte gedurende deze hele periode was, oké, hier hebben we de vorm van een lied, hoe belangrijk kan een lied zijn? Kan het wedijveren met een toneelstuk? Kan het een film evenaren? Kan het een statement maken dat zo diep is als een boek? En door een simpel punt te maken, kan het meer mensen bereiken dan een boek ooit kan? Ik heb het met eigen ogen gezien; ik zong de liedjes, ze kwamen door mij heen en ik zag dat ze een politiek effect hadden op het publiek.

"Ik schreef over Vietnam in 1962, ver voor de eerste anti-oorlogsmarsen. Ik schreef erover op een punt waar de media echt vol stront waren, waar ze gewoon de andere kant op draaiden terwijl Vietnam werd gebouwd. Het was duidelijk voor mij en enkele anderen – IF Stone – maar The New York Times , CBS, Walter Cronkite en al die andere zogenaamde progressieve krachten kozen ervoor om enkele jaren de andere kant op te kijken voordat ze besloten dat het te ver was gegaan. het was toen al te ver gegaan, mensen hadden het handschrift op de muur gezien.

"Het is altijd een kwestie geweest van of het de tand des tijds zal doorstaan? Dat was een van de dingen in de allereerste dagen, voordat Dylan de politiek verliet, toen hij en ik politieke liedjes schreven. Er waren twee aanvallen: You can't volksmuziek schrijven, en je kunt volksmuziek niet gebruiken voor propaganda. Bovendien is het actueel en zal het over twee jaar geen zin meer hebben. En dus zeven jaar later 'Small Circle of Friends' zingen en nog steeds dezelfde reactie krijgen , geeft de leugen aan die aanval. Of het publiek het nu voor de eerste of de 15e keer hoort, het houdt nog steeds stand. Het kan voor sommige mensen nostalgie zijn, maar aan de andere kant zit er een essentiële waarheid in dat nummer, en het is opgesloten voor een 13-jarige jongen die het vandaag voor het eerst hoort. Hij reageert erop omdat de waarheid daar is.

"Ik wil er alleen aan toevoegen dat ik nooit iets tegen Dylan heb gehad toen hij stopte met het schrijven van politieke liedjes. In die controverse stond ik altijd volledig aan zijn kant. Het belangrijkste aan een schrijver is of hij goede dingen schrijft of niet. Het is niet belangrijk of hij politiek schrijft, links, rechts of wat dan ook. Is het goed, is het geweldig, werkt het? Toen Dylan de overstap maakte, zei ik dat hij even goed of beter schrijft. En toen hij zijn Highway 61 -album maakte Ik zei, dit is het, zijn hoogtepunt. Maar na zijn pauze, toen hij terugkwam en zijn recente albums maakte, kon ik op dat moment niet met Dylan meegaan, omdat hij zijn hoogtepunt had bereikt, en ik kon niet accepteer wat ik als lichtgewicht spul beschouwde."

Tijdens de vroege tot midden jaren '60 was Greenwich Village een mekka voor songwriters, sommigen van hen waren daar gevestigd, anderen kwamen er gewoon langs, waaronder Eric Andersen, Joni Mitchell, Jackson Browne, Tom Paxton, Patrick Sky en Buffy Sainte -Marie. "Die periode in het dorp was ongelooflijk opwindend, super-euforisch," zei Ochs. "Er was totale creativiteit van de kant van een groot aantal individuen die de basis hebben gelegd voor de komende 10 jaar. Maar alles gaat in cycli, alles heeft een levensduur en ik denk dat deze levensduur gewoon op was. Het belangrijkste om te dragen in termen van een heel leven is, ik bedoel, je neemt een heel leven, of het nu 10 jaar of 60 jaar is en zeg, wat heeft deze persoon gedaan, wat heeft hij bereikt, als er iets is? Hij is nu dood, wat heeft hij overgelaten achter hem van waarde? En ik denk dat de mensen die die bijdrage in de jaren '60 hebben geleverd daarop kunnen rusten."

Ochs heeft misschien zijn eigen grafschrift met die verklaring gemaakt, omdat zijn carrière nooit de hoogten bereikte die hij tijdens de hoogtijdagen deed. "De oude songwriters waren beter getraind," merkte hij op. "Alles wat ik schreef was op instinct. Er was een soort psychische kracht aan het werk in die liedjes en ik weet niet wat het was. Het is een vreemde manier van bevallen; ideeën bevallen in liedvorm. En toen de liedjes kwamen ze kwamen snel. Ik denk niet dat ik ooit meer dan twee uur aan een nummer heb besteed. Zelfs 'Crucifixion' was in twee uur klaar. Maar als ik een nummer leuk vond, had ik er alle vertrouwen in en het maakt niet uit of mensen zeiden dat het een geweldig nummer was of een slecht nummer. Hysterische lof of hysterische aanvallen hadden helemaal geen invloed op mij. Het is altijd tussen mij en mijn liedjes geweest, niet over de critici, niet over het publiek, niet over verkoop of iets anders. 'Crucifixion', 'Changes', 'I Ain't Marchin' Anymore', 'There But for Fortune' en een paar nummers die ik leuk vond en die het grote publiek niet deed, zoals 'I've Had Her'. 'Bach, Beethoven, Mozart en ik' zijn mijn persoonlijke favorieten.

"Het verbaast me dat 'Changes' geen hit was. We hebben er ongeveer 20 opnames op staan. Gedaan door Roberta Flack of Anne Murray, ik weet zeker dat het een nummer één nummer zou worden. 'There But for Fortune' was een hit, maar het was zeker niet als zodanig geschreven. Joan Baez pakte het toevallig op en het sloeg aan. Ik denk dat 'Flower Lady' op elk moment met de juiste groep kon scoren. Ooit gingen de Byrds om het te doen, dat is een van mijn teleurstellingen. Ik denk dat als ze het hadden gedaan, het een hit had kunnen zijn."

Als je zou willen raden wat Ochs' favoriete opname van een van zijn nummers is, dan zou je het al een hele tijd raden. Het is "The Power and the Glory", van de midden-van-de-weg crooner en anti-homo-rechtenactiviste Anita Bryant. "Ze deed het op haar patriottische plaat, Mine Eyes Have Seen The Glory . Het is puur patriottisch spul en het is ongelooflijk, ik bedoel echt ongelooflijk. Ik denk dat als een nummer genoeg betekenis heeft, het alles kan overleven."

17 februari 2020
Meer legendes van songwriting:
Buffy Sainte-Marie
Paul Simon
Randy Newman

Meer songwriting-legendes in hun eigen woorden

Opmerkingen: 1

  • Jim Glover van Brandon Florida Phil, Zingden nog steeds zijn liedjes...